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Hubo un tiempo en que las tomas se realizaban con los pies firmemente en el suelo. Elgin Baylor cambió eso para siempre.

Fue el primero en jugar el juego en el aire. Ahí fue donde estuvo su carrera, su leyenda y su influencia: elevado, colgando, flotando, por encima de todos los que se esforzaron por observar a este inusual pionero, y también para ver bien la suela de sus zapatillas.

Elgin Baylor, en cierto sentido, estaba fuera del alcance de muchos que se ganaban la vida en el baloncesto e incluso de aquellos que lograron el más alto honor y llegaron al Salón de la Fama del Baloncesto Naismith Memorial. En realidad, es sorprendente que dentro de ese santuario sagrado, nadie tuvo la gran idea de colgar su placa unos centímetros más alta que la de los demás.

Si ve el juego hoy (ritmo rápido, lleno de saltadores), el impacto de Baylor está en todas partes, décadas después de su retiro. El espectáculo, la improvisación, el doble embrague … diablos, el tiro en suspensión – fue introducido por Baylor o perfeccionado por Baylor. Personificó la esencia de un pionero en un juego que ayudó a dar forma.

La sucesión de altos vuelos de la grandeza atmosférica fue: Baylor, luego Connie Hawkins, luego Julius Erving, luego Michael Jordan, luego todos los demás.

Es por eso que su pérdida hoy es masiva. Baylor murió el lunes a los 86 años en Los Ángeles, donde jugó con los Lakers, y luego con los Clippers se convirtió en uno de los primeros hombres negros en liderar un equipo como gerente general.

De hecho, Baylor ayudó a llevar el baloncesto profesional a Los Ángeles y salvó el baloncesto en la ciudad. Como miembro de la franquicia cuando estaba ubicada en Minneapolis, Baylor fue la atracción principal de un equipo que comenzó a tambalearse después del éxito inicial durante la era de George Mikan antes de mudarse finalmente a Los Ángeles. Los Lakers tuvieron que fichar al acrobático delantero de 6 pies 5 pulgadas después de seleccionarlo. Bob Short, el propietario del equipo, le dijo al Los Angeles Times: “Si me hubiera rechazado entonces, me habría quedado sin trabajo. El club se habría ido a la quiebra ”.

En la gran ciudad, el baloncesto era algo novedoso, extraño, dado que los Lakers son abrazados masivamente y han llegado a simbolizar la ostentación y los campeonatos, pero es cierto. Los Lakers no tuvieron un punto de apoyo sólido durante los primeros años, pero Baylor, ayudado por su compañero en el Salón de la Fama y gran amigo Jerry West, cambió todo eso.

En una entrevista hace unos años, mientras hablaba de Baylor, West lamentó que Baylor se perdiera en la generación actual. West era ferozmente protector con Baylor principalmente porque Baylor tenía una personalidad fácil. Se conectó con West rápidamente una vez que se convirtieron en pareja y nunca se arrepintió del eventual «logotipo» de la liga por recibir mucha más atención en Los Ángeles.

Conocido por sus tiros, rebotes y tiempo de suspensión, Baylor fue un abridor inmediato que ayudó a llevar a Los Ángeles del último lugar a los contendientes al título.

“Si nunca lo vio jugar”, dijo West, “realmente fue su pérdida por haber nacido demasiado tarde. Era un jugador magnífico y todo lo que te puedas imaginar como amigo y compañero de equipo ”.

West se burló de Baylor y lo apodó «Piolín» porque su voz se volvió aguda cuando gritó. Los dos amigos compartían casi todo en común excepto el color de la piel. Baylor le quitó presión a West en los juegos y viceversa. Compartieron cenas en la carretera, pasaron tiempo con las familias de los demás y crecieron juntos como estrellas y, por supuesto, permanecieron con el mismo equipo durante más de una década. Incluso cuando estaban jubilados, los dos socializaban a menudo, ya que ambos vivían en Los Ángeles.

El estilo de Baylor era único para la época en la que tocaba. Fue arreglado en los patios de asfalto de Washington DC, donde Baylor se destacó en un juego que en ese momento comenzó a ganarse el cariño de los niños negros de la ciudad. Además, el baloncesto a principios de la década de 1950 no estaba muy alejado de los días de tiro fijo. Baylor cambió todo eso.

Con muchos programas de baloncesto universitario aún segregados, especialmente en el sur, Baylor se dirigió a la costa oeste, con compañeros de equipo en su mayoría blancos y en una región principalmente blanca y antes que fanáticos en su mayoría blancos. Si bien no fue el primer jugador negro en ese nivel, fue una de las primeras superestrellas negras, junto con Bill Russell y Wilt Chamberlain, centros que, a diferencia de Baylor, jugaron cerca del aro. La reputación de Baylor comenzó a elevarse, al igual que su estilo, poco después de que ingresó a la universidad; los Minneapolis Lakers lo eligieron en la ronda 14 en 1956, pero Baylor eligió continuar su carrera universitaria.

Fue una sensación instantánea de la NBA, ganando los honores de Novato del Año después de promediar 24.9 puntos y 15.0 rebotes, y su carrera despegó. El promedio de la carrera de Baylor es de 27.4 ppp y 13.5 rpg, números que realmente no hacen justicia al impacto que dejó atrás. El delantero de 6 pies 5 pulgadas fue uno de los pocos jugadores que no solo eran buenos, sino muy entretenidos. Su tiro característico fue el tiro al banco; hasta entonces, la única vez que los jugadores usaban el vaso era para bandejas. Baylor usó su regate para preparar su tiro, que fue casi imposible de bloquear. También usó la técnica entonces desconocida de «colgar», donde se elevaba, esperaba hasta que su defensor regresara al suelo y luego lanzaba el tiro.

Tuvo muchos momentos icónicos en los juegos, pero incluso entre esos algunos se destacan: en 1960, Baylor quemó a los Knicks por un récord de la NBA de 71 puntos … antes de la línea de 3 puntos. En las Finales de la NBA de 1962 contra los Celtics, Baylor anotó 61 puntos.

Durante esa temporada 1961-62, Baylor sirvió en la Reserva del Ejército Nacional y su tiempo de práctica con el equipo se redujo casi a la mitad. No importa; Baylor promedió 38.3 ppp y 18.6 rpg en 48 juegos.

Baylor fue mordido por la serpiente, sin embargo, en términos de campeonatos. Tuvo la desgracia de protagonizar durante la dinastía de los Celtics de la década de 1960; él y los Lakers nunca pudieron lograr un gran avance.

“Si nunca lo viste jugar, realmente fue tu pérdida por nacer demasiado tarde. Era un jugador magnífico y todo lo que te puedas imaginar como amigo y compañero de equipo ”.

– Jerry West

Y luego, durante la temporada 1971-72, el cuerpo de Baylor fue golpeado y sus rodillas se desgastaron por años de saltar. Se retiró nueve juegos en esa temporada, y los Lakers finalmente establecieron récords de victorias consecutivas, victorias totales para una temporada y ganaron el campeonato unos meses después.

Baylor finalmente fue puesto a cargo de los LA Clippers, quienes eran dudosamente dirigidos por Donald Sterling. Baylor luego lo demandó por discriminación laboral después de ser despedido. A pesar de esos problemas, Baylor ganó los honores de Ejecutivo del Año en 2006 después de formar un equipo de los Clippers que ganó su primera serie de playoffs desde 1976, cuando eran los Buffalo Braves.

«Siempre tuve un gran respeto por la mente del baloncesto de Elgin, cómo se manejaba a sí mismo y cómo trataba a la gente», dijo West.

De alguna manera, Baylor, a pesar de su grandeza y leyenda, fue pasado por alto. Además del retiro prematuro y la mala suerte de tener su mejor momento durante los Celtics de la era Russell, Baylor fue uno de los últimos en obtener una estatua frente al Staples Center. Eso no sucedió hasta 2018. Además de la glorificación de West, estaban Oscar Robertson junto con Wilt y Russell con quienes lidiar en términos de respeto. Baylor nunca pareció molestarse por eso en ese momento, al menos en apariencia, aunque más tarde en la vida reconoció que se sintió olvidado a veces en términos de sus logros.

En un comunicado emitido por los Clippers, donde West es consultor, West dijo que «lo amaba como a un hermano» y agregó:

“Me entristece más allá de lo creíble que se haya ido. Siempre apreciaré los días que pasé con él como compañero de equipo. Fue uno de los jugadores más talentosos y especiales que este juego jamás verá y nunca ha recibido lo que se merece por lo que logró en la cancha. En mis primeros años en la liga, me cuidó como un padre a un hijo. Me nutrió y me animó como nadie más lo había hecho durante ese período de mi vida. Compartimos la alegría de ganar y las desgarradoras derrotas durante las Finales. Era un príncipe tanto dentro como fuera de la corte. No hay palabras para describir cómo me siento en este momento «.

Ernie Johnson, Charles Barkley, Kenny Smith y Andy Katz discuten el impacto de Elgin Baylor en el baloncesto.

West instó a los Lakers a reconocer a Baylor cuando la organización comenzó a convertir a sus inmortales en estatuas de bronce en el Staples Center. Pero el turno de Baylor no sucedió hasta que los legados de Magic Johnson, Kareem Abdul-Jabbar, West, Chick Hearn e incluso Shaquille O’Neal ya estaban cimentados en piedra.

Durante la ceremonia de la estatua de Baylor que llegó demasiado tarde para muchos, pero más vale tarde que nunca, West una vez más respaldó a su amigo con palabras emocionales y sentidas:

“No hay mayor admiración por cualquier persona que he conocido que Elgin Baylor. Me he reído con él, he estado en las profundidades del océano con él, lo he amado como a un hermano y todavía lo hago. Este es uno de los hombres más grandes que he conocido en mi vida. Fue el jugador más singular del juego. Estaba adelantado a su tiempo. Hay muchos jugadores maravillosos que han jugado a este juego, pero no creo que haya nadie que haya combinado su increíble juego con el tipo de persona que era. Él nunca cambió «.

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Shaun Powell ha cubierto la NBA durante más de 25 años. Puedes enviarle un correo electrónico aquí, encuentra su archivo aquí y síguelo en Gorjeo.

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